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Jueves, 24 de Abril de 2014

Islas Galápagos

Las Islas Galápagos (llamadas también en español Archipiélago de Colón de la cola de atras) son un archipiélago ubicado a 965 kilómetros de la costa de Ecuador.


Las Galápagos fueron descubiertas al azar el 10 de marzo de 1535 cuando el religioso dominicano Fray Tomás de Berlanga, entonces Obispo de Panamá, se dirigía a Perú en cumplimiento de un encargo del monarca español, Carlos V, para arbitrar en una disputa entre Francisco Pizarro y sus subordinados luego de la conquista del imperio Inca. A causa de una calma chicha y las fuertes corrientes marinas, la nave del obispo fue arrastrada hasta Galápagos. En la crónica de su aventura, dirigida al Emperador Carlos V, Berlanga describía las inhóspitas condiciones prevalecientes en las desérticas islas, así como las gigantescas tortugas que las habitaban. También describió las iguanas marinas, los lobos marinos y muchos tipos de aves, recalcando la inusual mansedumbre de los animales, que hasta hoy en día sorprenden a quienes visitan este archipiélago.

Se estima que las islas se formaron hace seis millones de años como resultado de actividad volcánica en el fondo marino. El archipiélago nunca fue habitado, aunque el aventurero Thor Heyerdahl en 1963 reportó haber encontrado restos de cerámica de origen Sudamericano lo cual sugeriría contactos previos. Esta teoría no parecería tener mucho asidero. Las Galápagos fueron utilizadas por piratas ingleses como escondite en sus viajes de pillaje a los galeones españoles que llevaban oro y plata de América hacia España.

Los primeros mapas en incluir las islas fueron los preparados por Abraham Ortelius y Mercator alrededor de 1570. Las islas estaban descritas como "Insulae de los Galopegos" (Islas de las Tortugas).
El primer pirata que se conoce visitó Galápagos fue Richard Hawkins, en 1593. Desde entonces hasta 1816 muchos afamados piratas llegaron al archipiélago.

Alexander Selkirk, el hombre cuyas aventuras en las islas de Juan Fernández inspiraron a Daniel Defoe para escribir Robinson Crusoe, visitó Galápagos en 1708 luego de que fuera rescatado de Juan Fernández por el corsario Woodes Rogers. Rogers fue a Galápagos para reparar sus naves luego de saquear Guayaquil.

La primera misión científica que visitó Galápagos llegó en 1790 bajo el mando de Alessandro Malaspina, un capitán siciliano cuya expedición contaba con el patrocinio del Rey de España. Sin embargo, los registros de la expedición se perdieron.

En 1793, James Collnet describió la flora y fauna de Galápagos y sugirió que las islas podían ser utilizadas como base para los balleneros que operaban en el Océano Pacífico. Collnet también dibujó las primeras cartas de navegación de las islas. Los balleneros capturaron y sacrificaron miles de tortugas de Galápagos para extraer su aceite. Las tortugas podían sobrevivir por meses sin alimento ni bebida, por lo que se las transportaba en los barcos a manera de alacenas vivientes que al ser sacrificadas proveían proteína fresca a los marinos. La cacería de estas tortugas fue la causa de la gran disminución, y en algunos casos hasta la destrucción de ciertas razas de este quelonio. Junto con los balleneros, llegaron los cazadores de focas peleteras, lo cual llevó a las tortugas a un punto cercano a su extinción.

Ecuador anexó las Islas Galápagos el 12 de febrero de 1832, bautizándolas como Archipiélago de Ecuador. Este nombre se sumó a varios otros que se habían venido utilizando, y que en algunos casos aún se usan para referirse al archipiélago. El primer gobernador de Galápagos, el General José de Villamil, trajo al archipiélago a un grupo de convictos para poblar la isla Floreana y en octubre de 1832 algunos artesanos y granjeros se les unieron.


El viaje del Beagle trajo al barco de investigación HMS Beagle bajo el mando del capitán Robert FitzRoy a Galápagos el 15 de septiembre de 1835 para investigar los accesos a los puertos. El capitán y otros a bordo, incluyendo el joven naturalista Charles Darwin, realizaron un estudio científico de la geología y biología en cuatro de las islas antes de continuar su expedición alrededor del mundo el 20 de octubre. El gobernador de la colonia de presos en Floreana (José de Villamil ?) dijo a Darwin que la caparazón de las tortugas difería dependiendo de su isla de origen. Igualmente, luego de su retorno a Inglaterra, Darwin se dio cuenta que los especímenes de aves que había capturado en Galápagos no eran sino variedades de pinzones, que también diferían de isla a isla. Estos datos fueron cruciales en el desarrollo de la teoría de la evolución que Darwin presentó en su El Origen de las Especies.

José Valdizán y Manuel Julián Cobos hicieron otro intento de colonización, dedicándose a la explotación de un tipo de liquen que se recolectaba en las islas (Roccella portentosa) y que se usaba como colorante. Luego del asesinato de Valdizán por parte de sus trabajadores, Cobos llevó del continente un grupo de más de cien trabajadores a la isla San Cristóbal para desarrollar una plantación de caña de azúcar. Dirigió su plantación con mano de hierro lo cual llevó a su asesinato en 1904. Desde 1897 Antonio Gil inició otra plantación en la isla Isabela.

Durante todo un año, a partir de septiembre de 1904, una expedición de la Academia de Ciencias de California, al mando de Rollo Beck, estuvo en Galápagos coleccionando material científico en áreas de geología, entomología, ornitología, botánica, zoología y herpetología. Otra expedición de la misma Academia se llevó a cabo en 1932 (Expedición Templeton Crocker) para coleccionar insectos, peces, conchas, fósiles, aves y plantas.

Durante la Segunda Guerra Mundial Ecuador autorizó a Estados Unidos el establecimiento de una base naval en la isla Baltra y estaciones de radar en otras ubicaciones estratégicas con el fin de monitorear el Canal de Panamá.

La UNESCO declaró a las Islas Galápagos como Patrimonio Natural de la Humanidad en 1979 y, seis años más tarde, como Reserva de Biósfera (1985), lo cual ha resultado en un creciente interés a nivel internacional por este archipiélago.

Políticamente son una provincia de Ecuador, cuya capital es Puerto Baquerizo Moreno. Está conformado por 13 grandes islas volcánicas, 6 islas más pequeñas y 107 rocas e islotes, las cuales se distribuyen alrededor de la línea del ecuador terrestre. Forman parte del territorio de la República del Ecuador.

Se estima que la formación de la primera isla tuvo lugar hace más de 5 millones de años, como resultado de la actividad tectónica. Las islas más recientes, llamadas Isabela y Fernandina, están todavía en proceso de formación, habiéndose registrado la erupción volcánica más reciente en 2005.

Las islas Galápagos son famosas por sus numerosas especies endémicas y por los estudios de Charles Darwin que le llevaron a establecer su teoría de la evolución por la selección natural.

Las Galápagos fueron declaradas parque nacional en 1959, protegiendo así el 97.5% de la superficie terrestre del archipiélago. El área restante es ocupada por asentamientos humanos que ya existían al tiempo de la declaratoria. Para entonces, aproximadamente 1.000 a 2.000 personas vivían en cuatro islas. En 1972 un censo determinó que 3,488 personas vivían en Galápagos, pero en la década de 1980 este número se había incrementado notablemente a más de 20.000 habitantes.

En 1986 el mar que rodea a Galápagos fue declarado reserva marina. UNESCO incluyó a Galápagos en la lista de Patrimonio de la Humanidad en 1978, y en diciembre de 2001 se amplió esta nominación para la reserva marina.

Especies de singular importancia que habitan las islas incluyen:

Tortuga Gigante o Galápago Geochelone elephantopus, que es el animal que dio nombre a las islas.

Iguana terrestre Conolophus subcristatus

Iguana marina, Amblyrhynchus cristatus (la única especie de iguana que procura su alimento en el mar)

La endémica gaviota negruzca.

13 especies endémicas de pinzones, conocidos como pinzones de Darwin

El Pingüino de Galápagos, Spheniscus mendiculus (la única especie que se ha registrado en el hemisferio norte, en la porción norte de la isla Isabela)

Una especie de cormorán no volador, Nannopterum harrisi
El cernícalo o gavilán de las Galápagos (Buteo galapagoensis), también endémico.

La garza enana de las Galápagos.







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